Delegación a Nicaragua, 13-20 de julio de 2019

Había visitado Nicaragua tres veces anteriormente cuando era presidente del Comité Internacional Regional de UNISON del Gran Londres, y me enamoré por completo del lugar, así que cuando supe que había una delegación de UNISON saliendo, simplemente no pude resistirme. Ahora estoy retirada, y ya no tengo ningún estatus como representante de UNISON, lo que significa que tuve que pagar por mi viaje, pero incluso eso no me detuvo y estoy muy contenta de que no lo haya hecho. En cambio, tuve la oportunidad de ponerme al día con viejos amigos, hacer nuevos amigos y ver el fantástico progreso realizado por el gobierno nicaragüense en los diez años transcurridos desde la última vez que lo visité. Y lo mejor de todo, dar mi apoyo incondicional a mis amigos nicaragüenses y asegurarles que a mi regreso al Reino Unido haría todo lo posible para refutar las mentiras publicadas en los medios corporativos sobre el intento de golpe de estado del año pasado. Este es mi testimonio (muy personal) de lo que vi.

Primeras impresiones

Había visitado Nicaragua 3 veces antes, en 2002 y luego dos veces en 2009, así que la primera vez fue cuando había un gobierno de derecha en el poder, y la segunda vez, los sandinistas acababan de ser reelectos. La primera vez, los efectos de las políticas neoliberales estaban a la vista; pobreza extrema en todas partes, servicios sanitarios privatizados, sindicatos bajo acoso y ningún programa social para mejorar la vida de la gente común. En 2009, las cosas empezaban a mejorar, pero los años de daños habían pasado factura. Aun así, el espíritu indomable de los nicaragüenses brillaba por todas partes y estaban trabajando duro para construir un país donde todos pudieran tener una vida mejor. Entonces, para 2019, claramente habrían ocurrido algunos cambios importantes, pero nada podría haberme preparado para la escala y el alcance de lo que presencié cuando salí del aeropuerto. Había signos de una nueva prosperidad en todas partes. Nuevas carreteras e infraestructura, nuevos desarrollos, centros comerciales, edificios públicos, además, también me alegró notar la ausencia de niños pequeños que se abrían paso entre el tráfico para tratar de ayudar a sus padres a ganarse la vida vendiendo varios productos en los semáforos.  Estaba claro hasta qué punto se había elevado el nivel de vida, la mejor evidencia de todo era el aire de optimismo y el orgullo por los logros de su país que de alguna manera se mencionaron en prácticamente todas las conversaciones que tuvimos con la población nicaragüense.

También se habían ido las chozas destartaladas que solían alinear la carretera Panamericana, rodeadas de niños descalzos que jugaban en el polvo. Tampoco vimos mendigos o personas sin hogar, de hecho, recordé mi primera visita a Cuba y el choque cultural que tuve cuando me di cuenta de lo que puede lograr un gobierno que prioriza el bienestar de sus ciudadanos, independientemente de la riqueza de ese país.  Lo que vi más que nada fue un país que avanza hacia la igualdad, donde se invierte dinero en las cosas que las personas necesitan, vivienda, salud, educación, servicios públicos y la infraestructura que mantiene unida a la sociedad.

El golpe

Los nicaragüenses saben lo importante que es decir la verdad sobre el intento de golpe de estado del año pasado, y son muy conscientes de las mentiras que se han dicho en los medios de comunicación, retratando a los golpistas como luchadores por la libertad. Pero antes de que dijeran algo, sabía que era imposible conciliar la evidencia ante mis propios ojos con las historias de represión y una población desesperada. Pude ver que este era un país donde la gente miraba hacia el futuro y confiaba en que ofrecería a sus hijos la oportunidad de prosperar y llevar una vida larga y satisfactoria. Una vez más, el contraste con el Reino Unido fue marcado, lidiando como lo hacemos en este país con sentimientos de desesperación, apatía e ira hacia un gobierno que apenas trata de ocultar el hecho de que realmente no le importan las personas comunes.

Muchos ejemplos del daño causado por el golpe surgieron durante el transcurso de la semana, mientras los sindicatos luchaban por apoyar a sus miembros en la reparación del daño causado, tanto física como psicológicamente. Los ejemplos de vandalismo desenfrenado de los que vimos evidencia solo pueden hacer que uno se pregunte cómo demonios se podría atribuir tal destrucción desenfrenada a individuos que afirman querer lo mejor para el país. La Universidad fue especialmente atacada con autos incendiados, laboratorios destruidos y equipos informáticos robados. La guardería en el campus fue destruida y los estudiantes fueron atacados y en algunos casos asesinados. Un nuevo hospital de última generación que visitamos también fue atacado con la intención de incendiarlo, pero afortunadamente se impidió que los golpistas entraran. Los trabajadores independientes también se encontraban entre los más afectados, ya que la mayor parte de su trabajo se lleva a cabo en áreas públicas que durante meses quedaron fuera de los límites, y no tenían capital para recurrir. También escuchamos un testimonio personal muy conmovedor de la esposa nicaragüense de un residente británico que vive cerca de Masaya, quien nos contó cómo había sido detenida y amenazada en un bloqueo cerca de su casa, a pesar de su largo historial como activista comunitaria que había asegurado a ambos energía y agua para la comunidad local.

Niños

Nicaragua es un país joven, la mayoría de la población tiene menos de 18 años, y reconoce la importancia y el valor de invertir en el futuro de los jóvenes. Hay instalaciones para niños en todas partes, parques infantiles, instalaciones deportivas, parques y todos ellos bien utilizados por familias con niños de todas las edades. Claramente, se ha tomado una decisión consciente de invertir en la próxima generación. La educación en todos los niveles es gratuita y las instalaciones deportivas, piscinas, etc. están disponibles a un costo mínimo, y en todas partes se ven niños sanos y seguros disfrutando de ellas. En nuestro primer día, antes de que apenas hubiéramos tenido tiempo de visitar nuestro hotel, nuestros anfitriones nicaragüenses no podían esperar para mostrarnos un parque local que había sido transformado de un páramo utilizado principalmente por traficantes de drogas y prostitutas en una instalación que todos los miembros de la familia podían disfruten juntos sin importar su edad. Aún más impresionante fue el nivel de limpieza y la ausencia total de drogas y alcohol, que francamente avergonzó a mi parque local en el Reino Unido.

Los arboles

Una de las características de esta nueva Nicaragua que más disfruté fue la avenida de árboles gigantes de corte de metal que bordean la carretera Panamericana a través del centro de Managua. Por la noche se iluminaban en una miríada de colores diferentes y el efecto era absolutamente impresionante. Pregunté por ellos y me dijeron que representan el Árbol de la Vida, en otras palabras, la regeneración de Nicaragua, y ofrecían un mensaje de esperanza y confianza de que no importa lo que el pueblo nicaragüense haya sufrido, nunca serán derrotados y siempre se levantarán. otra vez. Como era de esperar, estos hermosos árboles fueron atacados por los golpistas y algunos de ellos incluso fueron derribados, lo que resultó en al menos una muerte. Sin embargo, ahora han sido restaurados y proporcionaron un impresionante telón de fondo para las celebraciones del 19 de julio, de las cuales más tarde.

Reuniones TU

Ahora estoy retirada, pero soy consciente de la larga y exitosa historia de las relaciones entre los sindicatos del Reino Unido y Nicaragua, y como miembro de UNISON, estoy orgulloso de haber desempeñado mi papel en esa relación. Había conocido a muchos de los líderes sindicales antes, pero lo que fue diferente esta vez fue su entusiasmo por contarnos sobre los enormes avances que se han logrado en los últimos 10 años, para enfatizar la diferencia que ha tenido tener sindicatos y derechos laborales restaurados por el gobierno, y para darnos ejemplos de cada uno de los grupos de trabajadores que representaban. Por ejemplo, antes de que el gobierno sandinista llegara al poder en 2007, la salud y la educación fueron privatizadas. La electricidad estaba racionada con frecuentes cortes de energía, y solo aproximadamente la mitad del país estaba cubierto. Ahora los servicios de salud y educación son gratuitos y el 95% del país tiene electricidad. Una nueva carretera que une las costas del Atlántico y el Pacífico ha marcado una gran diferencia para el sector agrícola, pero la diferencia no es solo en el lugar de trabajo. Los programas sociales que proporcionan vivienda, préstamos, cuidado de niños y muchos otros servicios que contribuyen al tejido de una sociedad que funciona para todos han marcado una gran diferencia en la vida de la gente común. En una sociedad donde el gobierno y los sindicatos trabajan juntos para abordar las necesidades de los miembros, los sindicatos tienen la oportunidad de ir más allá de la estrecha representación de los intereses de un grupo de trabajadores, y eso es lo que estamos viendo aquí con los sindicalistas participando en programas como la reforestación y la prevención de enfermedades que benefician a todos.

UNAM

Como sindicalista retirada, estaba interesado en las instalaciones disponibles para los miembros sindicales retirados en Nicaragua, si estaban incluidas en las estructuras sindicales y cuáles eran los problemas para las personas mayores en general, es decir, pensiones, etc. La edad a la que tienen derecho las personas retirarse es 60, o 55 para los mineros y los del sector educativo. (El gobierno neoliberal elevó esto a 65, pero a través de los esfuerzos del FNT (TUC nicaragüense) se redujo nuevamente una vez que Ortega llegó al poder.) Descubrí que solo FETSALUD (el sindicato de salud) permite a los miembros conservar la membresía una vez que están retirado, pero muchos miembros de sindicatos se unen a una organización llamada UNAM, que da voz a las personas mayores. Le pregunté a Domingo Pérez, nuestro anfitrión principal de la semana, si me organizaría una reunión.

Rita Pérez, coordinadora de la región de Managua, habló sobre cuánto mejoraron las cosas para las personas mayores bajo Ortega. Al describir una situación que muchas personas mayores en el Reino Unido reconocerán, dijo que muchas de ellas solían sentirse inútiles y en gran medida estaban excluidas de muchas áreas de la vida pública, incluso en la medida en que se les negaba la atención médica. Pero ahora ha habido un cambio cultural hacia el reconocimiento de los derechos de las personas mayores. Rita habló de la mejora de los servicios de salud y de la gran diferencia que hicieron en la vida de la población de edad avanzada, y describió cómo los residentes de otros países vecinos, particularmente Honduras, cruzaron la frontera hacia Nicaragua para beneficiarse de la atención médica gratuita (más tarde verifiqué esto y descubrimos que la atención médica es de hecho gratuita para todos en el momento de necesidad, incluso para visitantes como nosotros, en caso de que la necesitemos.

Lo más impresionante de todo es que una mujer en la reunión describió cómo había estado viviendo en condiciones muy pobres, pero ahora se le había dado un nuevo hogar con todas las comodidades completamente gratis. Además de esto, las personas mayores disfrutan de transporte público gratuito y facturas reducidas de agua y electricidad.

Orgullo y poder popular

Los nicaragüenses están orgullosos, no solo de sus logros recientes, sino también de su propio país, y no podían esperar para presumirnos. Así que el día después de que llegamos fue día de turismo, y todo lo que fue humanamente posible estaba abarrotado. Comenzamos en Catarina, un hermoso lugar con vista a un lago, muy frecuentado por turistas, pero aún virgen. Luego nos mudamos a Niquinohomo, lugar de nacimiento del héroe nacional Sandino, y miramos alrededor de la casa donde creció. Después del almuerzo, fuimos a la cercana Masaya, conocida por su mercado donde los artesanos locales venden sus productos a precios mucho más atractivos que los del aeropuerto (aunque los productos son exactamente iguales), y luego fuimos al volcán Masaya, que permite a los turistas mirar atentamente su cráter para ver la lava burbujeante debajo. Sin embargo, fue un poco desconcertante leer unos días más tarde que las cosas se habían vuelto más animadas, haciendo que los turistas curiosos se retiraran a una distancia algo más segura.

Pero quizás lo más destacado de toda la semana para mí fue el lunes por la noche, cuando fuimos invitados a un concierto de canciones revolucionarias en el teatro Rubén Darío. Creo que todos esperábamos un asunto bastante sombrío, con un aplauso cortés después de cada canción, pero nada podría haber estado más lejos de la verdad. Cuando las primeras notas del coro y la orquesta llenaron la sala, todos se pusieron de pie y comenzaron a cantar, agitando banderas, aplaudiendo, vitoreando, silbando y uniéndose de todas las formas imaginables. El entusiasmo de la multitud, y el fervor con el que expresaron su apoyo a su gobierno y su presidente, fue completamente abrumador, y se sintió como un gran honor estar allí y ser incluido. El canto fue sensacional, y tan lleno de sentimiento y compromiso, que no podías evitar levantarte y creer que verdaderamente, las personas unidas nunca pueden ser derrotadas. Fue una noche que sé que nunca olvidaré.

Viernes 19 de julio

Y así llegamos al final de nuestra semana, y la ocasión que habíamos estado esperando, la celebración del 40 aniversario de la revolución nicaragüense. Sabíamos que todos se dirigirían a la plaza principal para escuchar a varios oradores, y terminarían con el presidente, Daniel Ortega. Habíamos estado “preparados” la noche anterior en una fiesta en la calle y sabíamos que la expectativa se estaba agotando, con todos ansiosos por mostrar su apoyo a su gobierno y su desafío a cualquier intento de interferir con su elección democrática. Como invitados internacionales, nos encontramos en el escenario, donde, aunque separados de nuestros amigos de TU abajo, pudimos al menos observar la magnífica escena de alrededor de 500,000 nicaragüenses que ondeaban la bandera celebrando su revolución, su país y su gobierno.

Este es un país con un futuro, un país seguro, un país orgulloso y al que no puedo esperar para volver.

 

Ruby Cox

11 agosto 2019

 

 

*Versión en inglés

 

Delegation to Nicaragua, 13 – 20 July 2019

 

I’d visited Nicaragua three times previously when I was Chair of Greater London UNISON’s Regional International Committee, and completely fallen in love with the place, so when I learned that there was a UNISON delegation going out I simply could not resist. I am now retired, and no longer have any status as a UNISON representative, which meant I had to pay for myself, but even that could not put me off and I’m so glad it didn’t.  Instead, I had the opportunity to catch up with old friends, make new ones, and see the fantastic progress that has been made by the Nicaraguan government in the ten years since I last visited.  And best of all, to give my wholehearted support to my Nicaraguan friends and assure them that on my return to the UK I would do everything I could to refute the lies published in the MSM about last year’s attempted coup.  This is my (very personal) account of what I saw.

 

First Impressions

I had visited Nicaragua 3 times before, in 2002 and then twice in 2009, so the first time there was a right wing government in power, and the second time the Sandinistas had just been re-elected.  The first time, the effects of neo liberal policies were plain to see; grinding poverty everywhere, privatised healthcare, trade unions under the cosh and no social programmes to improve the lives of ordinary people.  In 2009, things were starting to improve, but the years of damage had taken their toll.  Still, the indomitable spirit of Nicaraguans was shining through everywhere and they were working hard to build a country where everyone could have a better life.  So by 2019, clearly there were going to be some major changes but nothing could have prepared me for the scale and extent of what I witnessed when I left the airport.  There were signs of a new prosperity everywhere.  New roads and infrastructure, new developments, shopping centres, public buildings, plus I was also so happy to note the absence of tiny children weaving their way through the traffic to try and help their parents make ends meet by selling various goods at the traffic lights.  It was clear how far the standard of living had been raised, the best evidence of all being the air of optimism and the pride in their country’s achievements which somehow crept into virtually every conversation we had with the Nicaraguan population.

 

Gone too were the shabby shacks that used to line the Pan American highway, surrounded by barefoot children playing in the dust.  Neither did we see any beggars or homeless people, in fact I was reminded of my first visit to Cuba, and the culture shock I had then when I realised what can be achieved by a government that puts the welfare of its citizens first, regardless of that country’s wealth.  What I saw more than anything was a country moving towards equality, where money is invested in the things people need, housing, health, education, public services, and the infrastructure that holds society together.

 

The coup

Nicaraguans know how important it is to tell the truth about last year’s attempted coup, and they are well aware of the lies that have been told in the media, portraying the golpistas as freedom fighters.  But before they had even said anything, I knew it was impossible to reconcile the evidence before my own eyes with the stories of repression and a desperate population.  I could see that this was a country where people looked forward to the future and had confidence that it would offer their kids the opportunity to prosper and lead long and fulfilling lives.  Once again the contrast with the UK was stark, grappling as we do in this country with feelings of despair, apathy and anger towards a government that scarcely tries to conceal the fact that it truly does not care about ordinary people.

 

Many examples of the damage done by the coup cropped up during the course of the week, as trade unions struggled to support their members in repairing the damage done, both physically and psychologically.  The examples of rampant vandalism of which we saw evidence can only make one wonder how on earth such wanton destruction could be attributed to individuals who claimed to want the best for the country.  The University was particularly targeted with cars set on fire, laboratories destroyed and IT equipment stolen.  The on campus nursery was destroyed and students were attacked and in some cases killed.  A brand new state of the art hospital which we visited was also attacked with the intention of burning it down, but fortunately the golpistas were prevented from gaining entrance.  Self-employed workers were also amongst the worst affected, since most of their work takes place in public areas which for months became off limits, and they had no capital to fall back on.  We also heard a very moving personal testimony from the Nicaraguan wife of a British resident living near Masaya, who told us how she had been stopped and threatened at a road block near her home, despite her long record as a community activist who had secured both power and water for the local community.

 

Children

Nicaragua is a young country, the majority of the population being under 18, and recognises the importance and the value of investing in young people’s futures.  There are facilities for children everywhere, playgrounds, sports facilities, parks and all of them well used by families with children of all ages.  Clearly a conscious decision has been made to invest in the next generation.  Education at all levels is free and sports facilities, swimming pools etc available at minimal cost, and everywhere you see healthy, confident children enjoying them.  On our first day, before we had barely had time to visit our hotel, our Nicaraguan hosts could not wait to show us a local park which had been transformed from a wasteland used mainly by drug dealers and prostitutes into a facility which all family members could enjoy together no matter what their age.  Even more impressive was the level of cleanliness and the complete absence of drugs and alcohol, which quite frankly put my local park back in the UK to shame.

 

Los arboles

One of the features of this new Nicaragua which I most enjoyed was the avenue of giant metal cut-out trees which lined the Pan American highway through the centre of Managua.  At night they lit up in a myriad of different colours and the effect was absolutely stunning.  I asked about them and was told that they represent the Tree of Life, in other words the regeneration of Nicaragua, and provided a message of hope and confidence that no matter what the Nicaraguan people have endured, they will never be defeated and will always rise again.  Not surprisingly, these beautiful trees were targeted by the golpistas and some of them were even pulled down resulting in at least one death.  However, they have now been restored and provided a stunning backdrop to the July 19th celebrations, of which more later.

TU meetings

I am now retired, but well aware of the long and successful history of relations between UK and Nicaraguan trade unions, and as a UNISON member, I am proud to have played my part in that relationship.  I had met many of the trade union leaders before, but what was different this time was their eagerness to tell us about the enormous strides that had been made in the last 10 years, to emphasise what a difference it has made to have trade union and employment rights restored by the government, and to give us examples each pertaining to the groups of workers they represented.  For example, before the Sandinista government came to power in 2007, health and education were privatised.  Electricity was rationed with frequent power cuts, and only approximately half the country was covered.  Now both health and education services are free and 95% of the country has electricity.  A new highway linking the Atlantic and Pacific coasts has made a huge difference to the agricultural sector, but the difference is not only in the workplace.  Social programmes providing housing, loans, childcare and many other services that contribute to the fabric of a society that works for all have made a huge difference to the lives of ordinary people.  In a society where the government and trade unions work together to address the needs of members, trade unions have the opportunity to move beyond the narrow representation of the interests of a group of workers, and that is what we are seeing here with trade unionists taking part in programmes such as reforestation and disease prevention which benefit everyone.

 

UNAM  

As a retired union member, I was interested in what facilities were available to retired trade union members in Nicaragua, whether they were included in union structures, and what the issues were for older people generally i.e. pensions etc.  The age at which people are entitled to retire is 60, or 55 for miners and those in the education sector.  (The neo liberal government raised this to 65, but through the efforts of the FNT (Nicaraguan TUC) it was lowered again once Ortega came to power.)  I discovered that only FETSALUD (the health union) allows members to retain membership once they are retired, but many trade union members join an organisation called UNAM, which gives a voice to older people.  I asked Domingo Perez, our main host for the week, if he would set up a meeting for me.

 

Rita Perez, co-ordinator for the Managua region, spoke about how much things had improved for older people under Ortega.  Describing a situation that many older people in the UK will recognise, she said that many of them used to feel useless and were largely excluded from many areas of public life, even to the extent of being denied health care.  But there has now been a cultural shift towards recognising the rights of older people.  Rita spoke of the improved health services and what a difference they made to the lives of the older population, and described how residents of other neighbouring countries, particularly Honduras, crossed the border into Nicaragua to benefit from free health care (I later checked on this and found that health care is indeed free to everyone at the point of need, even to visitors such as ourselves, should we be in a situation to need it). 

Most impressive of all, one woman at the meeting described how she had been living in very poor conditions, but had now been given a new home with all amenities completely free of charge.  On top of this, older people enjoy free public transport and reduced water and electricity bills.

Pride and People Power

Nicaraguans are rightly proud not only of their recent achievements but also of their country itself, and couldn’t wait to show it off to us.  So the day after we arrived was sightseeing day, and as much as was humanly possible was crammed in.  We started off in Katerina, a beautiful spot overlooking a lake, much frequented by tourists but still unspoilt.  We then moved on to Niquinohomo, birthplace of national hero Sandino, and looked around the house where he grew up.  After lunch, we went to nearby Masaya, known for its market where local artisans sell their wares at far more attractive prices than those in the airport (although the goods are exactly the same), and then we went on to the Masaya volcano, which most obligingly allows tourists to peer down into its crater to see the bubbling lava beneath.  It was however a bit disconcerting to read a few days later that things had become rather more lively, causing the inquisitive tourists to retreat to a somewhat safer distance. 

 

But perhaps the highlight of the whole week for me was the Monday evening, when we were invited to a concert of revolutionary songs at the Ruben Dario theatre.  I think we were all expecting a rather sombre affair, with polite applause after each song, but nothing could have been further from the truth.  As the first notes from the choir and orchestra filled the hall, everyone shot to their feet and started to sing along, waving flags, clapping, cheering, whistling and joining in in every conceivable way.  The enthusiasm of the crowd, and the fervour with which they expressed their support for their government and their president, was utterly overwhelming, and it felt like such an honour just to be there, and to be included.  The singing was sensational, and so full of feeling and commitment, you could not help but be uplifted and believe that truly, the people united can never be defeated.  It was an evening I know I will never forget.

 

Friday July 19th

And so we came to the end of our week, and the occasion we had been waiting for, the celebration of the 40th anniversary of the Nicaraguan revolution.  We knew that everyone would be headed for the main square to hear a number of speakers, ending up with the President, Daniel Ortega.  We had been “prepped” the night before at a street party and we knew anticipation was running high, with everyone eager to show their support for their government and their defiance of any attempt to interfere with their democratic choice.  As international guests, we found ourselves up on the stage, where, although separated from our TU friends down below, we could at least survey the magnificent scene of around 500,000 flag waving Nicaraguans celebrating their revolution, their country, and their government. 

 

This is a country with a future, a confident country, a proud country, and one that I can’t wait to go back to. 

 

Ruby Cox

11 August 2019