Nacido el 12 de agosto de 1911 en la Ciudad de México, ganó enorme popularidad con la interpretación de su personaje -"Cantinflas"-, un hombre salido de los barrios pobres.

El personaje se asoció para siempre con parte de la identidad nacional de México y le permitió a este artista establecer una larga y exitosa carrera cinematográfica, que incluyó participaciones en Hollywood. Incluso se dice que el estilo de salir y hacer comedia disfrazado de "peladito", lo tomó del comediante Manuel Medel. Sin embargo, Mario Moreno "Cantinflas" es referido como el "Charles Chaplin de México".

Sus películas fueron dobladas al inglés y su trabajo fue bien recibido en Francia, a pesar de que el juego de palabras que usaba en español no se traducía bien a otras lenguas, pero tuvo un estruendoso éxito en Latinoamérica, en España y hasta en Guinea Ecuatorial.

Entre los pioneros del cine mexicano, fue parte importante en la Época de Oro. Además de ser un líder en los negocios e involucrarse en la política de México. Aunque fue conservador, su reputación como portavoz de los desprotegidos le dio a sus acciones autenticidad y se convirtió en alguien importante en la lucha sindical de los actores.

Filmó 53 cintas, entre las que destacan "El signo de la muerte" (1939), su primera como "Cantinflas"; "El gendarme desconocido" (1941), "Ahí está el detalle" (1940), "El circo" (1942), "Los tres mosqueteros" (1942) y "El señor fotógrafo" (1952), por citar algunas de su época en blanco y negro.

En la época de color y como luchador social filmó, entre otras: "El barrendero" (1981) (última película), "El patrullero 777" (1977), "El ministro y yo" (1975), "Conserje en condominio" (1973), "Don Quijote cabalga de nuevo" (1972), "El profe" (1971), "Su Excelencia" (1966), "El señor doctor" (1965) y "El padrecito" (1964).

A nivel internacional filmó "Pepe" (1960) (hablada en inglés, coproducción con los Estados Unidos) y "La vuelta al mundo en ochenta días" (1956).

Boxeador, bracero, soldado, artista de carpa, se casó con Valentina Ivanova, originaria de Moscú, el 27 de octubre de 1934, y permaneció con ella hasta la muerte de la misma en 1966. En 1961, la pareja adoptó un niño que fue llamado Mario Arturo Moreno Ivanova.

"Cantinflas" murió a causa de cáncer de pulmón el 20 de abril de 1993, y miles de personas se reunieron en un día lluvioso para su funeral. La ceremonia fue un evento nacional que duró tres días. Sus cenizas yacen en la cripta familiar de la familia Moreno Reyes, en el Panteón Español de la Ciudad de México, y fue homenajeado por muchos jefes de Estado y por el Congreso de los Estados Unidos, que mantuvo un minuto de silencio por él.

Después de su muerte comenzó una batalla legal entre su hijo y legítimo heredero, Mario Moreno Ivanova, y el sobrino del actor, Eduardo Moreno Laparade, sobre el control de 34 películas hechas por "Cantinflas". Al final, ganó el hijo. Pero en 2001, luego de 8 años de batalla, Columbia Pictures se quedó con los derechos de las 34 películas disputadas.